Halloweenfirande är en relativt ny företeelse i Sverige som har importerats tack vare amerikansk populärkultur. Det är inte detsamma som Alla Helgons Dag även om de infaller ungefär under samma tid på året och båda har någon slags anknytning till döden. I Sverige började man fira Halloween på 1990-talet. Det började med fester med skräcktema där man klädde ut sig till vampyrer, zombies eller kanske till och med döden själv. Först på senare år har man anammat den amerikanska traditionen att klä ut sig i läskiga kostymer och knacka dörr i hopp om att få godis. Trick or treat som det heter på engelska har översatts till bus eller godis och går ut på att den som öppnar dörren får välja om de vill skrämmas med bus eller slippa genom att erbjuda diverse sötsaker [1]. 

Även om de flesta av oss förknippar Halloween med USA så var det faktiskt irländska invandrare som tog med sig traditionen dit på 1800-talet, men Halloween har sitt ursprung mycket längre bak i tiden än så, och är en blandning av en hednisk och senare kristen tradition. Det började med den keltiska högtiden Samhain. En skördefestival då man trodde att de döda återvände till jorden. Allt eftersom kristendomen fick sitt fäste i Europa, flyttade man All Helgons Dag från maj till november - dagen efter firandet av Samhain. Alla Helgons Dag eller All Hallows Day som det också heter på engelska, ledde till att man döpte om Samhain till All Hallows Eve som senare blev Halloween [2].

Halloween är förmodligen den läskigaste tiden på året med dess skräckfilmer, otäcka kostymer, spindelnät och skrämmande upptåg. Då uppsåtet med Halloween är att skrämmas så har vi valt att undersöka om man faktiskt kan dö av skräck? Även om man kanske inte tänker på det har vi en del uttryck som antyder detta, man kan till exempel vara livrädd eller skrämma livet ur någon. Så vad händer i kroppen när man blir rädd och kan det vara farligt?

Flykt eller kamp

Begreppet som även kallas fly eller fäkta introducerades av den amerikanske psykologen Walter Bradford Cannon på 1920-talet. Teorin, bygger på djurs reaktion när det utsätts för ett hot och hur nervsystemet försätter kroppen i ett flykt eller kamp-läge [3]. När man upplever rädsla så är detta en enorm stressfaktor, och det är kroppens reaktion på stress som försätter kroppen i flykt eller kamp läge som en sorts beredskap [4]. Kanske minns du en stressig situation när ditt hjärta slog väldigt snabbt,ditt andetag var tungt och hela kroppen var på helspänn och redo för handling? 

Reaktionen börjar i amygdala, en mandelformad ansamling av neuroner i hjärnans limbiska system. Amygdala kan utlösa aktivitet i hypothalamus, som aktiverar hypofysen, där nervsystemet möter det endokrina (hormonsystemet). Hypofysen utsöndrar sedan ett adrenokortikotropt hormon (ACTH) i blodet som får det sympatiska nervsystemet att signalera till binjuren att spruta ut adrenalin i blodflödet. ACTH får även kroppen att utsöndra kortisol vilket leder till en ökning av blodtryck, blodsocker och vita blodkroppar. Cirkulerande kortisol förvandlar fettsyror till energi som musklerna kan använda sig av vid behov [5]. 

Hur påverkas hjärtat?

När kroppen befinner sig i flykt eller kamp läge börjar hjärtat slå snabbare till följd av det ökade adrenalinet [6]. Det blir svårt för hjärtat att hålla tempot nere i den takt det behöver för att fungera. En reaktion på detta kallas kammarflimmer och innebär att att hjärtkamrarna skakar, skakningarna i sin tur förhindrar blodet från att pumpas och kan orsaka hjärtstopp [7]. Detta är dock inget tillstånd som drabbar friska individer.

Varför börjar man svettas?

Våra svettkörtlar finns överallt på vår kropp. De ligger djupt i vår läderhud, som är i mitten i våra tre centrala hudlager (överhuden, läderhuden och underhuden) [8]Svettkörtlarna är små tubformade körtlar, där svetten rinner igenom de små kanalerna och ut på vår hud. Dess funktion är att reglera förändringar i kroppstemperatur eller sprida våra feromoner.

När vi blir rädda och kroppen befinner sig i flykt eller kamp läge larmar nervsystemet och blodet rinner ut från huden, in i våra muskler, vilket gör att vår kroppstemperatur automatiskt börjar stiga och vi börjar därmed att svettas. Svettkörtlarna arbetar med att hålla temperaturen i balans, så vi inte drabbas av värmeslag vilket kan göra oss medvetslösa [9].

Så kan man dö av skräck? Vi har frågat vår ledande läkare Dr. Daniel Atkinson som säger:

 

 

I teorin, kan du inte dö av rädsla, men lider du av en allvarlig hjärtsjukdom, som åderförkalkning, kan detta triggas av stressen som din kropp utsätts för när kroppen befinner sig i flykt eller kamp läge, och då finns det en risk att du faktiskt dör. Friska och hälsosamma människor ska absolut inte vara rädda för att skrämmas till döds - skulle det vara så är det mer troligt att detta händer i en livshotande situation, snarare än till följd av ett Halloween-spratt.”

Kanske är det trots all bäst att få ditt hjärta undersökt innan du firar Halloween.